Exploitation de l'uranium

Prospection

L'uranium est l'un des éléments les plus lourds et les plus répandus dans la croûte terrestre. Sa propriété physique la plus pertinente est sa radioactivité, qui contribue grandement au rayonnement de fond de la Terre. Si l'on veut que l'exploitation soit rentable, on doit disposer de gisements dont la taille et la teneur sont suffisantes. Pour trouver l'emplacement de tels gisements d'uranium, il est généralement nécessaire de procéder à des levés radiométriques au sol ou aériens dans des zones où la géologie est favorable, puis à des programmes de forage pour déterminer plus précisément la taille et la teneur des gisements, cela avant de prendre une décision concernant l'aménagement de la mine.

Exploitation

L'exploitation des gisements d'uranium présente plusieurs défis d'ordre technique en ce qui a trait à l'eau souterraine, aux propriétés des roches et à la radioprotection. Les producteurs d'uranium réussissent à exploiter ces gisements à teneur très élevée en élaborant des techniques de congélation du sol et des méthodes d'exploitation souterraine mécanisée non invasive. Pour les gisements à teneur moins élevée, on utilise des méthodes d'exploitation à ciel ouvert ou d'exploitation souterraine plus traditionnelles. La sécurité est compromise par la présence de gaz de radon radioactif. On réduit ce danger potentiel en utilisant de puissants systèmes de ventilation installés dans les mines souterraines et de l'équipement spécialement blindé et téléguidé.